¿Qué es un semiconductor y por qué hay escasez?

Semiconductores en fabricación
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Están en todas partes en las noticias de tecnología hoy en día, pero ¿qué son exactamente los “semiconductores” y por qué hay escasez de ellos en 2021? Te explicamos este importante material y cómo su suministro puede afectar a todo tipo de electrónica.

Los semiconductores son los que hacen que los microchips

Lo más probable es que esté leyendo este artículo en una computadora, ya sea su teléfono o una computadora portátil. Casi todos los dispositivos electrónicos digitales que utiliza funcionan gracias a sustancias conocidas como semiconductores. Estos materiales, como el silicio, se encuentran a medio camino entre la electricidad conductora y la aislante. Son cruciales para crear circuitos integrados (IC), también conocidos como microchips. Los términos «semiconductor» y «chip» tienden a usarse de manera relativamente intercambiable en el espacio tecnológico.

Los circuitos integrados se construyen a partir de una serie de circuitos colocados sobre un semiconductor y se encargan de todas las tareas de procesamiento de la mayoría de las computadoras de consumo. Cada parte de la PC ( memoria, CPU y tarjeta gráfica) se ejecuta en un chip integrado. Por eso son cruciales para la producción de todos sus dispositivos.

Dónde encontrará semiconductores

Hombre en traje estéril examinando un microchip en una fábrica.
Gorodenkoff / Shutterstock.com

Mira a tu alrededor. Todo lo que necesita para «calcular» o «procesar» cualquier información, ya sean auriculares Bluetooth, altavoces inteligentes o Nintendo Switch, tiene un chip integrado en su interior.

Por ejemplo, los semiconductores están presentes en los automóviles. Los automóviles actuales usan un circuito integrado para manejar medidores de pantalla digital, sistemas de entretenimiento y características más complejas como estacionamiento asistido . Es por eso que los fabricantes de automóviles están luchando por terminar la producción de muchos de sus automóviles en este momento; la escasez también ha afectado negativamente su capacidad para vender vehículos nuevos en el mercado.

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Otros dispositivos que hacen uso de estos chips son nuestros electrodomésticos cotidianos. Las lavadoras usan chips para calcular ciclos de centrifugado cronometrados y configuraciones guardadas para determinar cómo lavar un lote específico de ropa. Los refrigeradores modernos usan chips para alimentar su control de regulación de temperatura o definir diferentes temperaturas para zonas particulares. Los robots aspiradores tienen complejos sistemas de inteligencia artificial que les permiten navegar por sí mismos, cambiar de modo y evitar obstáculos.

La gran escasez

En el momento de escribir este artículo en 2021, estamos en medio de una escasez masiva de semiconductores. Muchos entusiastas de la tecnología se encontraron por primera vez con las consecuencias de la escasez mundial debido a la falta de nuevas tarjetas gráficas disponibles para los consumidores minoristas, lo que ha provocado un fuerte aumento en los precios. Sin embargo, la escasez de tarjetas gráficas es una pequeña parte de los efectos de gran alcance de la escasez de semiconductores.

Hay dos factores principales que impulsan la escasez. El más obvio de estos, por supuesto, es la pandemia de COVID-19. Los semiconductores, como la mayoría de los productos, son fabricados por trabajadores en las fábricas. Debido a que a estos trabajadores se les pidió que se quedaran en casa o tenían un horario limitado, durante meses en el primer semestre de 2020, la producción de nuevos chips se desaceleró para crecer. Esto afectó drásticamente a toda la cadena de suministro.

El otro factor es el desajuste entre la oferta y la demanda, que se ha vuelto aún más pronunciado debido a la creciente necesidad de dispositivos de oficina en el hogar. Cuesta mucho dinero crear una planta de fabricación de semiconductores. Y como verá más adelante, la demanda de semiconductores en varias empresas ha aumentado drásticamente en los últimos años. La industria mundial de chips no puede fabricarlos con la suficiente rapidez para satisfacer la creciente demanda.

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Esta escasez ha afectado incluso a las empresas de tecnología y fabricación más grandes del mundo. Ha provocado la falta de consolas Playstation 5 y Xbox Series X disponibles , ha obligado a Apple a retrasar meses el lanzamiento de sus nuevos dispositivos móviles y ha llevado a las empresas a alterar el ritmo de creación de nuevos productos. Una de las razones por las que Nintendo decidió presentar un nuevo Nintendo Switch con los mismos componentes internos fue que la escasez dificultaba la obtención de un nuevo conjunto de chips.

¿Que significa todo esto?

Debido a la escasez, todas estas cosas han comenzado a reducir drásticamente la producción. Dependiendo de lo que suceda en los próximos meses, los semiconductores podrían pasar a una producción más normal o podrían empeorar.

Según Reuters , el director ejecutivo de la empresa de fabricación de chips STMicro cree que la disponibilidad de chips volverá a la normalidad en la primera mitad de 2023. Hasta entonces, tal vez considere quedarse con sus dispositivos actuales y postergar una actualización .