El futuro de los implantes cerebrales ya casi está aquí. ¿Estás preparado para ello?

Una representación estilizada de un chip de computadora en un cerebro humano.
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La  compañía Neuralink está en camino de comenzar las pruebas en humanos de su tecnología de implantes y parece probable que los implantes cerebrales estén listos para uso humano dentro de este siglo, más temprano que tarde. ¿Qué significa eso para ti?

¿Qué es una BCI o interfaz cerebro-computadora?

El nombre “interfaz cerebro-computadora” ya te dice la mayor parte de lo que necesitas saber, pero en esencia, es una vía directa de comunicación entre las neuronas de tu cerebro y un sistema informático.

Los BCI existen desde hace mucho tiempo y se han utilizado con éxito para permitir, por ejemplo, que personas paralizadas controlen brazos robóticos con solo un pensamiento. Las BCI son distintas de los dispositivos que, por ejemplo, leen las señales de sus músculos o están conectados a los nervios fuera de su cerebro, pero esas tecnologías obviamente están relacionadas con las BCI.

En el caso del prototipo Neuralink, consta de electrodos increíblemente finos denominados «hilos neuronales» que son instalados por un sistema robótico, junto con un dispositivo Link conectado. La energía se proporciona al dispositivo de enlace de forma inalámbrica sin necesidad de ninguna interrupción en la piel. Los dispositivos BCI más antiguos, como los fabricados por BrainGate , requieren un puerto que conecte el cerebro con el mundo exterior. Entonces, un implante completamente sellado, como el tipo que promete Neuralink, ya sería un gran avance.

Implantes Médicos vs. Implantes Electivos

Un hombre tocando un ukelele con una prótesis de mano.
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En esta etapa inicial, Neuralink está presentando su implante como un dispositivo médico de próxima generación. Proporcionar un vínculo entre las diferentes partes del cerebro y los sistemas informáticos que pueden ayudar a restaurar las funciones visuales, auditivas, motoras y cognitivas. Es importante entender que Neuralink está tratando de perfeccionar la conexión, no la tecnología informática que realmente brindará esas soluciones, pero este tipo de aplicaciones médicas son parte de la hoja de ruta.

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No hay forma de subestimar la importancia de las tecnologías BCI que podrían ayudar a las personas con problemas neurológicos profundos, y nadie está argumentando seriamente en contra de esa aplicación. Sin embargo, a largo plazo, la idea detrás de los implantes, como el ejemplo de Neuralink, es que las personas que, por lo demás, están perfectamente sanas optarán por instalarse un BCI.

Cuando cambia un dispositivo como un BCI de ser un dispositivo médico restaurador o de salvamento a una operación electiva, las consideraciones cambian. Después de todo, ninguna operación es trivial o está libre de riesgos.

Beneficios de Aumento y BCI

El aumento artificial de humanos es un campo científico que avanza rápidamente. Ahora existen prótesis que pueden moverse en respuesta a las señales de los nervios o del tejido muscular restante. ¡ Incluso hay extremidades que pueden alimentar sensaciones como tocar el cerebro !

Dado que la tecnología no tiene más limitaciones que las leyes de la física (y cuán inteligentes somos), es lógico pensar que algunas de estas piezas de repuesto eventualmente serán mejores que las partes carnosas que originalmente estaban allí. Se ha escrito mucha ficción ciberpunk en ese sentido, pero la realidad de esta situación puede estar más cerca de lo que la mayoría de la gente cree.

Si pudiera operar sus dispositivos usando nada más que el poder del pensamiento, volar un dron como si fuera una extensión de su cuerpo o transmitir experiencias de realidad virtual directamente a su cerebro, ¿cuántas personas harían fila para el procedimiento?

Esta es una pregunta que quizás tenga que responder usted mismo a medida que avanza el siglo XXI, o puede ser una que sus hijos enfrentarán. Podría ser una elección particularmente difícil cuando las personas que optan por recibir implantes pueden tener ventajas cognitivas que los hacen preferibles como empleados o les permiten lograr más que aquellos que rechazan los implantes.

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De la Ciberseguridad a la Cyborg-Seguridad

Puede ser desastroso sufrir un ataque de malware en su computadora o que una de sus cuentas en línea se vea comprometida. Pero sería  mucho  peor si alguien pirateara su implante cerebral, no solo desde una perspectiva de privacidad, sino por tener un actor malicioso en su cerebro. Asumiendo que los BCI eventualmente alimentarán información a nuestros cerebros en lugar de solo leer la actividad neuronal, abre el potencial para la piratería cerebral real.

¿Suena descabellado? Bueno, además del «hackeo» relativamente tosco que la psicología hace posible (y que los especialistas en marketing usan con gusto), existen dispositivos que literalmente ya pueden hacerte cambiar de opinión.

Por ejemplo, usando la Estimulación Magnética Transcraneal, es posible cambiar la forma en que las personas piensan acerca de las decisiones morales . Tener un dispositivo en tu cerebro que pueda estimular tus neuronas directamente podría estimularlas para hacerte ver u oír cosas, influir en tu estado emocional o, en algún punto futuro avanzado, literalmente poner pensamientos en tu cabeza. Todos estos son problemas que deberán abordarse de manera seria, pero el hecho es que no existe la seguridad perfecta.

Esto es especialmente cierto ya que un BCI solo es útil si puede conectarse a cosas fuera del cerebro, y eso también es cierto para los implantes actuales, que tienen tecnología inalámbrica que los médicos pueden usar para obtener información de diagnóstico o cambiar la configuración. Esta es la razón por la que los piratas informáticos pudieron poner malware en los marcapasos .

El peligro de la obsolescencia de los implantes

Si cree que sentir la presión de comprar un nuevo iPhone cada dos o tres años es intenso, piense en tener un implante cerebral tan desactualizado que necesita someterse a otra cirugía para actualizarlo. Si bien no dudamos de que los diseñadores de BCI intentarán hacer que sus sistemas estén lo más preparados posible para el futuro, el ritmo del desarrollo tecnológico lo hace inevitable.

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¿Qué pasa con las BCI no invasivas?

Un médico colocando electrodos en la cabeza de un paciente.
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En este momento, colocar electrodos en el cerebro de una persona ofrece, con mucho, la forma más precisa y rica en información de saber qué está sucediendo en su materia gris, pero puede que no sea la única forma. Los BCI no invasivos, como uno desarrollado por investigadores de Carnegie Mellon , pueden leer información de su cerebro sin que nadie lo indague. Estas tecnologías también se encuentran en una trayectoria de desarrollo propia y quizás algún día sean tan buenas como las BCI implantables, lo que las convertiría en una solución preferida por varias razones.

¿Te harías un implante cerebral?

Suponiendo que un producto como el Neuralink fuera seguro y funcionara como se anuncia, ¿permitiría que alguien le hiciera un agujero en el cráneo para instalar uno? ¿Cuánto beneficio necesitaría de tal dispositivo para que la invasión de su neurología valga la pena? Ninguno de nosotros lo sabrá realmente hasta que tengamos que tomar la decisión, pero es una buena idea comenzar a pensar en ello ahora porque ese día está a la vuelta de la esquina.